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La NASA hace historia con la misión DART

Imagen capturada por LICIACube de la Agencia Espacial Italiana unos minutos después de la colisión intencional de la misión Prueba de redirección de doble asteroide (DART) de la NASA con su asteroide objetivo, Dimorphos, capturado el 26 de septiembre de 2022.

Si un asteroide fuera a chocar contra la Tierra, ¿seríamos capaces de desviarlo? Este problema astronómico no es exclusivo de las películas de ciencia ficción como «No mires arriba» o «Armaggedon», no se puede descartar que ocurra en el futuro. Los científicos acaban de realizar el primer ensayo para intentar desviar un asteroide impactando directamente contra él en pleno movimiento estelar.

El pasado lunes 26 de septiembre, la nave espacial DART de la NASA golpeó con éxito el asteroide Dimorphos, la pequeña luna de 160 metros que orbita alrededor del asteroide Didymos más grande. Aproximadamente 38 segundos después, el tiempo que tardó la luz en llegar a la Tierra, personas de todo el mundo vieron el final abrupto de la transmisión en vivo desde la nave espacial, lo que indica que el impacto había ocurrido con éxito: DART ya no existía.

El equipo de DART celebra una colisión exitosa. En esta imagen del 26 de septiembre de 2022, el equipo de la Prueba de redirección de asteroides dobles (DART), el Dr. Thomas Zurbuchen, y los invitados del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins aplauden cuando reciben la confirmación de la colisión de DART con Dimorphos.

Los astrónomos en una pequeña porción de la superficie de nuestro planeta, que se extiende desde el sur y el este de África hasta el Océano Índico y la Península Arábiga, podrían verlo en vivo con sus telescopios. Entre ellos había media docena de estaciones unidas para una campaña de observación dedicada organizada por la Oficina de Defensa Planetaria de la ESA y coordinada por el equipo de observadores del Centro de Coordinación de Objetos Cercanos a la Tierra (NEOCC) de la Agencia. Como de costumbre, cuando ocurre un evento astronómico tan oportuno, no todas las estaciones tuvieron éxito en sus observaciones: las nubes, los problemas técnicos y otros problemas siempre afectan las observaciones de la vida real.

Sin embargo, algunas de las estaciones colaboradoras de la ESA podrían reportar de inmediato una confirmación directa exitosa del impacto de DART. Entre ellos estaba el equipo del observatorio Les Makes, en la isla francesa de La Reunión en el Océano Índico. La secuencia de imágenes que proporcionaron en tiempo real fue impresionante: el asteroide inmediatamente comenzó a brillar tras el impacto, y en unos pocos segundos ya era notablemente más brillante. En menos de un minuto, una nube de material expulsado se hizo visible y se pudo seguir mientras se desplazaba hacia el este y se disipaba lentamente.

Marco Micheli, astrónomo del NEOCC de la ESA. Comenta:

“Algo como esto nunca se había hecho antes, y no estábamos completamente seguros de qué esperar. Fue un momento emotivo para nosotros cuando llegaron las imágenes”

Dora Föhring, otra astrónoma de NEOCC agrega:

“Esta fue la conclusión de semanas de discusiones, reuniones, planificación precisa y diseño observacional por parte de nuestro equipo, junto con observadores locales y científicos en todas nuestras estaciones colaboradoras. Esta fantástica campaña ha producido datos que nuestros astrónomos, junto con toda la colaboración de DART, ahora comenzarán a analizar para extraer información científica valiosa sobre los efectos del impacto”.

Cuando finaliza la misión de DART, comienza el trabajo para astrónomos y científicos de todo el mundo, y se abre un nuevo capítulo para la misión Hera de la ESA, que ahora asume un papel de liderazgo en el estudio de cerca de la primera prueba de desviación de asteroides.

Ian Carnelli, gerente de misión de Hera, dice lo siguiente:

“Los resultados de DART nos prepararán para la visita de Hera al sistema binario de Didymos para examinar las consecuencias de este impacto dentro de algunos años”

 

“Hera nos ayudará a comprender qué le sucedió a Dimorphos, el primer cuerpo celeste que la humanidad movió de manera mensurable, y en última instancia, a protegernos de las rocas espaciales que algún día podrían hacer lo mismo”.

Ha sido la primera vez que los científicos han intentado desviar la trayectoria de un asteroide, un experimento que permite conocer si ya somos capaces de cambiar el rumbo de cuerpos celestes potencialmente peligrosos para la Tierra. El propósito está claro: si no queremos correr el riesgo de acabar como los dinosaurios, debemos ir creando y probando planes de protección. De hecho, la NASA ya tiene a pleno rendimiento una Oficina de coordinación de Defensa Planetaria.

Pero, el experimento no acabará aquí:

En octubre de 2024, la nave Hera de la Agencia Espacial Europea (actualmente en construcción) despegará rumbo a Dimorphos, adonde llegará en diciembre de 2026 para estudiar los efectos del impacto. Recabará datos sobre la masa y composición del asteroide, y medirá el cráter causado por DART. Con esta información, los investigadores podrán completar el puzzle y saber si ha sido exitoso el primer intento de la humanidad de desviar un asteroide, además de conocer más cosas sobre estos cuerpos rocosos.

créditos: ESA.int
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