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Conoce a los primeros visitantes interestelares

Primeros visitantes interestelares al sistema solar

Mediante el uso de telescopios ESO y otras instalaciones, los astrónomos a menudo miran los sistemas planetarios lejanos para obtener pistas sobre ellos.
Pero, en raras ocasiones, los científicos estudian estos sistemas distantes al mirar mucho más cerca de casa, cuando los visitantes de otros rincones de nuestra galaxia pasan por nuestro sistema solar.

1I/ʻOumuamua es un objeto interestelar que presenta una trayectoria que atraviesa el sistema solar. Fue descubierto en una órbita altamente hiperbólica por Robert Weryk el 19 de octubre de 2017 con observaciones hechas por el telescopio Pan-STARRS​ cuando el objeto estaba a 0,2 UA de la Tierra.

Conoce a los primeros visitantes interestelares.

‘Oumuamua y Borisov aparecieron en los titulares mientras recorrían nuestro Sistema Solar. Al determinar sus órbitas, los astrónomos descubrieron que estos objetos provenían de sistemas estelares en otras partes de la Vía Láctea. Muchos se preguntaron qué eran estas misteriosas rocas espaciales y de dónde habían venido exactamente.

El primero de estos visitantes interestelares, ‘Oumuamua, fue descubierto en octubre de 2017 por astrónomos en Hawai cuando estaba a 33 millones de kilómetros de la Tierra y ya se alejaba del Sol.
Observaciones con el Very Large Telescope de ESO en Chile y otros observatorios de todo el mundo, reveló la forma peculiar de ‘Oumuamua. Los astrónomos descubrieron que era un objeto oscuro, rojizo y muy alargado, de al menos 400 metros de largo.

Al rastrear su camino y velocidad, los científicos determinaron que ‘Oumuamua provenía aproximadamente de la dirección de Vega, en la constelación de Lyra.
Esto implica que este objeto único ha estado viajando por el espacio durante al menos medio millón de años, y probablemente más tiempo.
Los astrónomos sospecharon por primera vez que ‘Oumuamua era un cometa, pero rápidamente se dieron cuenta de que no había logrado desarrollar un coma al acercarse al Sol, que podría ser un asteroide interestelar en su lugar.
Pero mirando con más detalle, observaciones adicionales, incluidas aquellas con VLT de ESO – indicó que ‘Oumuamua tenía algunas propiedades cometarias, haciendo que la naturaleza exacta de este peculiar visitante sea un misterio hasta el día de hoy.

‘Oumuamua es verdaderamente un mensajero extraño desde lejos. Es completamente diferente de cualquier otro objeto que los astrónomos hayan visto.
Dos años después de que el primer visitante interestelar voló a través de nuestro Sistema Solar, otro intruso fue descubierto por el astrónomo aficionado Gennady Borisov en su observatorio en Crimea.

Después de buscar asteroides y cometas durante más de una década, Borisov encontró oro: En agosto de 2019, vio un cometa extranjero, a toda velocidad a través de nuestro Sistema Solar a 175,000 kilómetros por hora.
Después de medir su órbita, los astrónomos descubrieron que este nuevo visitante, llamado 2I / Borisov, provenía de otro sistema estelar, aunque no es el mismo que ‘Oumuamua.

Y al contrario del primer visitante interestelar, 2I / Borisov se parece mucho a un cometa normal, una nube de gas y polvo, e incluso una cola corta.

La foto facilitada por la NASA muestra el cometa 2I/Borisov, visto por el telescopio espacial Hubble.
La foto facilitada por la NASA muestra el cometa 2I/Borisov, visto por el telescopio espacial Hubble.

Durante los meses siguientes, los astrónomos apuntaron el VLT de ESO y otros telescopios al objeto, buscando pistas sobre de qué estaba hecho el visitante alienígena. Descubrieron que su composición química es muy similar a la de los cometas en nuestro propio Sistema Solar.

Los astrónomos esperan encontrar algunas diferencias en las cantidades de ciertos químicos, proporcionándoles las firmas interestelares del sistema padre de 2I / Borisov. Usando ALMA, los astrónomos descubrieron cantidades muy grandes de monóxido de carbono que salen del cometa.

Esto indica que probablemente se formó en un ambiente muy frío. No sabemos de qué estrella vino 2I / Borisov, pero las observaciones del objeto hasta ahora sugieren que esa estrella ha estado haciendo cometas de manera similar al Sol.
Los astrónomos han aprendido mucho al estudiar a estos primeros visitantes interestelares, pero aún quedan muchas preguntas. Los telescopios de ESO están listos para observar a los futuros visitantes del Sistema Solar con gran detalle, permitiendo a los científicos aprender más sobre estas misteriosas rocas espaciales.

Créditos: eso.org
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